Hasta 1950, Lima apenas contaba con dos estadios de fútbol de cierta categoría: el viejo Estadio Nacional de madera y el pequeño estadio del Circolo Sportivo Italiano (el puerto del Callao tenía su propio estadio, el Modelo, más tarde llamado “Telmo Carbajo). Pero en los años cincuenta se dio el gran salto en infraestructura deportiva: se construyó el Estadio Monumental de la UNMSM, se puso la primera piedra de lo que sería el estadio de Alianza Lima, se levantó el nuevo Estadio Nacional y se inauguró el primero que pertenecía a un club de fútbol: el de Universitario de Deportes (agradezco al colega Jaime Pulgar Vidal, quien me proporcionó varios de los datos que expongo a continuación).

Estadio Nacional.- Está ubicado en un terreno del barrio de Santa Beatriz, en el Cercado de Lima, junto al Parque de la Reserva y la avenida Paseo de la República. Algunos periodistas deportivos lo han llamado “Estadio Nacional de José Díaz” debido al nombre de una de las calles que lo circunda, sin que este sea su nombre oficial.

En este mismo terreno existía, desde 1921, un estadio con tribunas de madera que fue obsequiado al Perú por la colonia inglesa por motivo del Primer Centenario de la Independencia. Ese antiguo estadio fue llamado “Estadio Nacional” y fue objeto de algunas ampliaciones que no fueron suficientes para el número de aficionados que cada año iba en aumento debido a la popularidad del fútbol. Por ello, en 1951, el presidente de la Sociedad de Beneficencia de Lima, Miguel Dasso, alentó la construcción de un nuevo estadio para reemplazar al pequeño “Nacional”. El general Manuel A. Odría, presidente del Perú, decidió apoyar la iniciativa y alentó la construcción de un gran Estadio Nacional para albergar el Campeonato Sudamericano de Fútbol de 1953.

Recordemos que durante el Ochenio de Odría el Perú vivía una "fiebre" de construcciones monumentales por al auge exportador. Odría impulsó la construcción de grandes hospitales, unidades escolares, edificios públicos y complejos habitacionales. De esta manera, se demolió el viejo estadio de los ingleses (que quedó en la memoria futbolística peruana con el apelativo de "Antiguo Estadio Nacional") y sus tribunas de madera fueron destinadas a varios estadios pequeños en Lima y provincias (el estadio "Lolo Fernández" del club Universitario de Deportes fue el principal beneficiario y las viejas tribunas de madera se utilizaron hasta el año 2000).

En el proyecto inicial, el nuevo estadio debía tener capacidad para 50 mil espectadores y sería íntegramente de cemento. Las dos tribunas populares (Norte y Sur) albergaban un promedio de 15 mil espectadores cada una y las preferenciales (Occidente y Oriente) contaban con tres bandejas (alta, media e intermedia). El estadio fue construido a todo ritmo durante los años 1951 y 1952; fue inaugurado el 27 de octubre de 1952 y tiene hoy capacidad para 45 mil espectadores. La estructura principal del “coloso de José Díaz” se mantiene hasta la actualidad prácticamente inalterada y tiene como elemento distintivo una torre en la Tribuna Norte que albergaba los palcos oficiales (la torre lleva el nombre de Miguel Dasso, impulsor de la construcción del estadio). Esta torre fue dejada en desuso hasta el año 2004 cuando fue remozada para la Copa América. Cabe destacar que debido al tamaño del nuevo escenario deportivo se construyeron instalaciones para la práctica de otros deportes como el boxeo, la natación y el atletismo; también oficinas administrativas para el Instituto Peruano del Deporte y otras federaciones deportivas.

Algunos sucesos ocurridos en el Estadio Nacional:

1. El jueves 23 de octubre de 1952, unos 10 mil aficionados fueron espontáneamente al aún no inaugurado estadio nacional para ver a la selección peruana que se preparaba para jugar la Copa América de 1953 en Lima.
2. El 27 de octubre, 61 mil espectadores llenaron las cuatro tribunas para asistir a la ceremonia inaugural. Era lunes y 18 de las 33 puertas del estadio se abrieron al mediodía. A las 16:30 llegó el presidente Odría acompañado de se segundo vicepresidente, Federico Bolognesi. El día de la inauguración, Edwin Vásquez, medalla de oro olímpica en tiro, portó la bandera nacional; lo seguían Lolo Fernández, Daniel Carpio, Luis Alberto Sánchez, Gerardo Salazar y Julia Sánchez. La mayor parte de la ceremonia sirvió para entregar laureles deportivos a decenas de deportistas y a las autoridades que se encargaron de llevar a buen término la construcción del nuevo escenario deportivo (uno de ellos fue Miguel Dasso). Luego hubo números de gimnasia y bailes típicos. Finalmente, se jugó el primer partido en la nueva cancha: la selección peruana, que dirigía el inglés William Cook, se dividió en dos equipos, el blanco y el rojo. Ganaron los primeros por 2-1 con goles de “Tito” Drago y Torres; descontó Reyes.
3. La selección peruana no tuvo una actuación destacada en la primera Copa América jugada en el nuevo estadio en 1953. Perú debutó el 28 de febrero perdiendo con Bolivia por 1-0, empató con Ecuador y Paraguay, y perdió con Uruguay y Chile; el único triunfo fue ante Brasil por 1-0.
4. El 28 de julio de 1853, día de la Fiesta Nacional, la selección goleó a Chile 5-0 con goles de Terry, Heredia y Drago. El marcador sirvió para que un restaurante del estadio se llamara “5-0”.
5. Otro suceso importante en 1953 fue la despedida de “Lolo” Fernández. Tenía 40 años cuanado salió a la cancha para jugar el clásico frente a Alianza Lima. En el primer tiempo, la “U” abrió la cuenta por acción del gran “Lolo” en el minuto 24. En el 47’ puso el 2-0 ante sorpresa general. El tercero de los cremas fue obra de Castro y cerró la cuenta otra vez “Lolo”. Al final, la “U” ganó 4-2 y el gran juego de “Lolo” hizo que los hinchas bajasen a la cancha y pasearan en hombros al gran cañonero. Esa imagen se repetiría años después en la despedida de Héctor Chumpitaz.
6. La selección peruana regresó al estadio nacional en 1957 durante la segunda Copa América. Perú derrotó a Ecuador el 10 de marzo por 2-1.
7. Alfredo Di Stéfano fue la primera gran estrella que jugó en el Nacional vistiendo la casaquilla de España que venció a Perú por 3-1. Fue el 10 de julio de 1960. Al año, siguiente, el 20 de mayo de 1961, Bobby Moore y Bobby Charlton llegaron con Inglaterra y golearon a la selección nacional por 4-0.
8. El 24 de mayo de 1964 se produjo la mayor tragedia deportiva que se recuerde y que cobró la vida de 327 personas que hallaron la muerte, en las puertas cerradas de las tribunas de Oriente y Norte, huyendo de los gases lacrimógenos arrojados por la policía que era dirigida por el comandante Jorge de Azambuja. Ese día, Perú y Argentina jugaban un partido clasificatorio para las olimpiadas de Tokio. El árbitro uruguayo Ángel Eduardo Pazos anuló, a los 84’, un gol a Víctor “Kilo” Lobatón supuestamente por planchar la bola ante el zaguero Bertolotti; eso caldeó los ánimos en las cuatro tribunas del estadio. Había 47,157 espectadores esa tarde. Los de norte zarandeaban la alambrada; los de Oriente destrozaban los asientos de madera y los lanzaban al campo; los de Sur prendían fogatas. El árbitro dio por terminado el encuentro por falta de garantías y de la tribuna de Oriente saltó a la cancha Víctor Campos, más conocido como el “Negro Bomba”, que alcanzó al juez y le propinó un golpe. La policía tumbó al hincha y lo golpeó. Viendo la agresión, los aficionados, convertidos en turba, trataron de llegar al gramado y la policía disparó los gases lacrimógenos. Ese mismo día, el gobierno, presidido por Fernando Belaunde, suspendió las garantías individuales por 30 días debido a la masacre, los miles de heridos y porque la población, sumamente alterada, saqueó establecimientos, robó vehículos y quemó una fábrica de llantas. Tras la tragedia, el aforo del estadio fue rebajado de 50 mil a 45 mil espectadores para mejorar los sistemas de seguridad. Desde aquel día, cada vez que hay un espectáculo deportivo, las puertas del estadio permanecen abiertas.
9. El 19 de febrero de 1965, el rey Pelé llegó a Lima a jugar por el Santos contra la “U” por la Copa Libertadores de América. Los cremas perdieron 2-1.
10. El 3 de agosto de 1969, Perico León anotó el único gol ante Argentina y, tras el 2-2 logrado en la Bombonera de Buenos Aires, la selección de fútbol clasificó al Mundial de México 70.
11. El 17 de mayo de 1972, el Estadio Nacional vivió por vez primera una final de la Copa Libertadores. Universitario e Independiente de Avellaneda empataron a 0 goles.
12. La noche del 26 de marzo de 1977 la selección peruana derrotó a la de Chile 2-0 por las eliminatorias al mundial de argentina 78; los goles fueron marcados por Hugo Sotil y Juan Carlos Oblitas. Culminado el encuentro, el general Francisco Morales Bermúdez, presidente de la República, bajó a la cancha, se puso la camiseta del capitán Julio Meléndez y entonó, junto a los jugadores, el himno nacional.
13. El 6 de septiembre de 1981 la selección peruana lograba su clasificación a un mundial (España 82) jugando en el estadio nacional: empató 0-0 con Uruguay. Ese mismo día, Héctor Chumpitaz se despedía de la selección y fue paseado en hombros vestido con la bandera peruana.
14. El 18 de diciembre de 1981 otra estrella del fútbol mundial llegó al Estadio Nacional: Diego Armando Maradona jugó por Boca Juniors ante Universitario: los cremas ganaron 1-0.
15. En octubre de 1988, la selección femenina de voley, ganadora de la medalla de plata en las olimpiadas de Seúl, fue recibida apoteósicamente en el Estadio Nacional.
16. El 6 de agosto de 1997 el estadio vivió otra final de la Copa Libertadores: Sporting Cristal y Cruzeiro de Brasil igualaron a 0 goles.

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Despedida de Lolo Fernández en el Estadio Nacional