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Hoy 06.03.2021, desperté ante una noticia bastante fuerte y con un titular extremadamente llamativo. Este decía que las vacunas adquiridas de Sinopharm, por el estado, tendrían una efectividad real de 11% y hasta 33%, y que en verdad, todo sería una tremenda estafa. Luego vi que se trataba de una noticia de Willax, y me tranquilicé, ya que probablemente se trataría de otro de sus fakenews. Al ver con detalle el reportaje, que tenía como experto a un infectólogo, que también es candidato al congreso por Fuerza Popular, me di cuenta que en todo este tiempo realmente no entendía que es lo que significaba eficacia, ni mucho menos como se calculaba. Y a pesar de que puede parecer algo tonto, entender ese tipo de cosas puede cambiar totalmente nuestra percepción de las cosas.

Como ejemplo para ilustrarlo, traigo a la memoria con mucho cariño y nostalgia, las clases de Termodinámica 1 con el profesor Javier Tamashiro. Concretamente, en los últimos capítulos del curso se ve el tema de Psicrometría, que trata básicamente del comportamiento de las mezclas gas-vapor, y una de sus aplicaciones más importantes está en el acondicionamiento de aire. Durante la clase, dos de los conceptos “nuevos” eran el de humedad absoluta y humedad relativa. El primero se refiere a la proporción de masa de vapor en el aire y el total de aire + vapor considerado, quizás para algunos esa definición es bastante obvia, y no merece más detalle. Sin embargo, si uno prende los notieros de la mañana en Lima, se familiariza con cosas como: “Lima amaneció con 98% de humedad” y lo entiende como humedad absoluta, entonces terminará pensando que en Lima estamos casi nadando en el aire. No es sorpresa entonces, escuchar a personas diciendo ese tipo de cosas, que a pesar de no tener sentido, muchas personas las toman por ciertas.

Sin embargo, a lo que hacen referencia los noticieros de la mañana, y a lo que generalmente se refieren los ingenieros cuando hablan de humedad, es a humedad relativa. ¿Y esto qué es entonces humedad relativa? Es la proporción de presión relativa del vapor de agua en el aire y su presión de saturación a determinada temperatura. Dicho de manera más sencilla: es una proporción de que tan saturado está el aire. ¿Y a qué se refiere eso? El aire tiene una capacidad limitada de llevar vapor de agua, cuando el aire se satura, llega a su maxima capacidad de cargar agua y la debe soltar (en forma de condensado o agua líquida). Entonces, la humedad relativa, de la que hablamos con tanta ligereza, es en verdad un concepto no tan sencillo de definir, y que realmente se refiere a que tan cargado está el aire con respecto a su máxima capacidad de llevar vapor. No exactamente lo que creemos que es. Y la razón de por que se usa un concepto tan complicado es que la humedad absoluta no brinda mucha información para los ingenieros, y es muy sensible a otros factores. La humedad relativa es un concepto más útil para nosotros. Cuando aprendí este concepto, no pude esperar a introducirlo en la primera conversación sobre el clima que pude, y explicar a que se refiere realmente la humedad.

Y si estás leyendo esto (y no te aburriste hasta este punto), te preguntarás: ¿y esto que tiene que ver con la eficacia de las vacunas? Pues la eficacia de las vacunas es un concepto del cual se habla mucho ultimamente y no todos entiende y no es igua que efectividad. Durante los ensayos clínicos se dijo muchas veces que algunas personas estaban recibiendo placebos en lugar de la vacuna. Esto es extremadamente importante ya que se tendrán dos grupos (unos que recibieron vacuna y otros que recibieron placebo). La eficacia entonces es una medida de la DIFERENCIA entre el porcentaje de personas que desarrollaron la enfermedad en ambos grupos. La proporción entre dicha diferencia y el porcentaje de personas que desarrollaron la enfermedad tras haber tomado el placebo, es lo que se conoce como eficacia de la vacuna.

Ejemplo para ilustrar (no es mío, lo estoy tomando de este artículo del NYTimes: https://www.nytimes.com/2020/12/13/learning/what-does-95-effective-mean-teaching-the-math-of-vaccine-efficacy.html )

Si del grupo que tomaron vacuna y placebo, se infectaron el 7% y el 74%, respectivamente. Entonces las efectividad será la diferencia (67%) entre el porcentaje de los que tomaron placebo (74%), es decir, 95% (esos fueron los datos de Pfizer). Es decir, que no significa que de 100 personas vacunadas, 95 serán inmunes. ¿Y pues por qué un concepto tan complicado? Pues, así como la humedad relativa es más útil para los ingenieros, la eficacia (calculada de esta forma) es útil para los investigadores para comparar vacunas, y tomar decisiones al respecto.

Con esto quiero resaltar la importancia de leer y buscar entender conceptos, que por más que parezcan obvios, en realidad no lo son, y requieren un poquito más de conocimiento para entenderlos. Sobretodo cuando forman parte de nuestro día a día.

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